A nanbudót a harcművész körökben világszerte ismert Yoshinao Nanbu alapította, aki 1943-ban, Kobe városában, Japánban született. A japán mester 21 éves koráig harcművész miliőben élt, ahol judo-, aikido- és kendotanulmányai után Tani és Tanaka mesterek keze alatt shito ryu karatét tanult.


A Japán Egyetemi Bajnokság megnyerésével Henry Plée, a karate franciaországi továbbfejlesztőjének figyelmét is magára vonta, aki hazájába hívta az ifjú bajnokot. Számos európai siker után, szakítva régi iskolájával egy új szemléletű karateirányzat kifejlesztésén kezdett el munkálkodni, amely elveti az erő erő elleni alkalmazásának elvét, és amely a kitérések rendszerén és az ellentámadáson alapul. 1970-ben bemutatta az általa kifejlesztett új stílust, a sankukai karatét. A sankukai elterjesztésével egy időben azonban már annak továbbfejlesztésén elmélkedett és munkálkodott.

1979-ben továbbfejlesztett stílusa nanbudo néven vált ismertté, melyet már kiemelt a karate különböző iskolái, irányzatai közül, és önálló harcművészetként kezdett terjeszteni. 1980-ban létrejött a Nanbudo Világszövetség, és 1988-tól hivatalosan is elindultak az első nanbudo versenyek, melyek egyedi, a versenyzők testi és lelki egészségének megőrzését elősegítő szabályrendszerben kerülnek megrendezésre.

Doshu Soke Yoshinao Nanbu a mai napig Párizsban él, de az év jelentős részében járja a világot és folyamatosan fejleszti, finomítja a nanbudót, oktatja a világ különböző részein élő nanbudokákat.